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LARRY HEARD AKA MR. FINGERS

DANDO SIGNIFICADO AL TERMINO DEEP HOUSE DESDE 1986

26 septiembre, 2016 / Vitor P

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Escucha una línea de bajo tensa y profunda mientras un sintetizador embriagador y vibrante la acaricia, y con ello tocarás el cielo. Estoy seguro de que “Mystery of Love” estará sonando en el giradiscos.

Larry Heard es la figura más importante del deep house de la historia, él es A y Z en el abecedario del género y el próximo miércoles 12 de octubre estará tocando en directo bajo su alias más legendario Mr. Fingers dentro del Weekender Barcelona promovido por Red Bull Music Academy, en el que estará acompañado por varios artistas nacionales muy influenciados por el sonido del padre del deep house como Pional, El_Txef_A, Abu Sou, F-On y un directo exclusivo de Cygnuss, el proyecto de Jose Rico y Leonid.

Tiramos de hemeroteca y nos metemos de lleno en la vida, obra y repercusión musical del padre y creador del deep house Larry Heard a lo largo de la historia de la música, pocos días antes de que Red Bull Music Academy nos lo presente en directo en el Mercat dels Encants:

Early days

Antes de convertirse en un icono de la música capaz de transformar toda una generación en torno al house (junto a contemporáneos amigos suyos como Steve ‘Silk’ Hurley, Adonis, Farley ‘Jackmaster’ Funk, Ralphi Rosario o Marshall Jefferson) y redifinir los cánones de un género tan seductor e inspirador como es el deep house, un joven veinteañero llamado Larry Heard y proveniente del Southside de Chicago dedicaba sus días trabajando en la Social Security Administration (en un edificio cercano al Warehouse de donde veía salir a toda la muchedumbre que peregrinaba a escuchar a Frankie Knuckles) y sus noches a hacer los primeros cameos como batería en varias bandas de rock, reggae o jazz.

Heard tiene sus raíces en Missisipi y es hijo de Jerrel Lloyd (nacido en Chicago) y Jo Ann Heard, pero sobre todo nació y creció en el seno de una familia en la que la música era parte importante de su vida y así sus primos tocaban el piano, sus tíos tocaban el piano y sus abuelos tocaban el piano, además de poseer una basta colección de discos que Heard poco a poco fue descubriendo.

Cuenta el propio Heard en una reciente entrevista para NPR que algo cambió en su mente cuando su padre le descubrió el primer álbum de Funkadelic, toda una revelación para él y a la postre con gran influencia a la hora de crear ese sonido de basslines que al final ha caracterizado toda su música y la del deep house de los últimos 30 años.

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Heard no fue un productor y dj al uso pues trabajaba tanto que no tenía mucho tiempo para hacer noches de clubbing, pero tras investigar con la batería (al tiempo que sus hermanos lo hacían con la guitarra), se sintió atraído por construir nuevos sonidos con la maquinaria que en aquellos primeros años 80 había a su alcance, por lo que se decidió a ahorrar y comprar su primera Roland Jupiter 6 y la TR-707.

El mismo día que las compró compuso los prototipos de “Mystery of Love”(cuya bassline ha sampleado hace poco Kanye West para su track “Fade”) y “Can You Feel It”, dos himnos de la historia viva del deep house.

[Playlist inspiradora: Mr. Fingers – “Slam Dance”, Alleviated Records 1987]

Arquitecto del house: aka Mr. Fingers

Sin tan siquiera haber planchado en vinilo ninguno de los 2 temas, unas cintas piratas llegaron a oídos de los dos dj´s más influyentes por aquel entonces en Chicago (y con el paso de los años 2 de los más influyentes de la historia del house mundial), Ron Hardy célebre residente del Music Box y Frankie Knuckles al mando del Warehouse (padre indiscutible del género nacido en Chicago, creado por él mismo a partir de una paleta de disco music, R&B, hi-tech garage, el italo disco de Harry Thrumann y mutaciones llegadas de Europa como Yello, Giorgio Moroder o Kraftwerk) quienes se quedaron prendados por aquel nuevo sonido y pincharían sus tracks hasta la saciedad dando el primer impulso a la carrera musical de Larry Heard.

En ese maremagnum de sonidos creció la figura de Larry Heard como el productor con más sensibilidad y feeling dentro de la escena house de Chicago: “Well, my music was something pretty similar to it because when people started hearing what I was producing, and these were friends of mine who went to the clubs, they would say that it sounded like house, like the music that Frankie Knuckles was spinning. I used to pass the Warehouse after school, on my way to work, late in the evening and I wondered why there were so many people hanging out in the street. I guess I was pretty naive”, decía el propio Larry en una entrevista del año 1995 con Chris Orr para nuestros amigos de XLR8R.

“Definitely, my music was a low budget version of what Moroder was producing, but definitely very low budget. The r ‘n’ b influence came from Parliament and Funkadelic, I was heavily into them at that time, I mean that’s what stands out, I grew up listening to a lot of music but I can’t really explain the kind of influence they exerted on what I do. I like other R&B stuff like “Mainline” by Black Ivory, but I didn’t hear tracks like that until I started going to the clubs in 1985. By this time, the Warehouse had closed down and Frankie Knuckles residency had moved to The Powerplant. I wasn’t really a party person, but I liked it, it was different for me. I used to go out once in a blue moon just to see what was going on.”, continuaba matizando Larry Heard.

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1985 fue el año en el que el house despegó con fuerza en Chicago reemplazando el Hi-NRG y se expandió como una plaga por todos los clubes no sólo de Chicago sino también de New York y del otro lado del charco, llegando al Norte de Inglaterra, a Italia, a Alemania y en 1987 a una casi desconocida isla de Ibiza.

Tras intentar sin éxito que alguna plataforma editorial publicase “Mistery of Love”, el propio Larry Heard lo autopublicó en su recién creado sello Alleviated Records (y envió dos copias en vinilo a Knuckles y Hardy que empezaron a incluirlos en sus sesiones en Warehouse y Music Box), aunque poco después en el año 1986 lo reeditó (aún en la versión sin voces) de nuevo en el sello D.J. International Records, que junto a Trax Records formaba la dupla de labels más importantes de Chicago. Precisamente en Trax publicaría ese mismo año el ep “Washing Machine” que además del corte que le daba título, contenía en la cara B un track instrumental titulado “Can You Feel It” (en el que más tarde aparecería el famoso Jack tan característico del house de Chicago pero que pocas veces encontró acomodo en la música de Heard).

Sin saberlo todavía, Larry Heard acababa de crear 2 de los tracks más importantes de la historia del house bajo su aka más legendario, Mr. Fingers.

Al tiempo que nacía la formación Fingers Inc. (junto a junto a Robert Owens y a Ron Wilson, creadores del imprescindible “Another Side”, único álbum publicado bajo este nombre junto a un buen puñado de eps), Larry bajo su aka Mr. Fingers continuaba creando un sonido propio sin igual en el que la sensibilidad, la sensualidad y el ritmo eran sus armas más valiosas, a las que poco a poco añadiría elementos más lisérgicos, mientras el acid house comenzaba a ser una realidad y ese sonido corrosivo y enérgico daba el salto hacia Europa.

En 1988 publicaría su primer álbum bajo este alias, un disco titulado “Ammnesia” y publicado por la plataforma editorial londinense Jack Trax, propiedad de Damon D’Cruz y con Robin King como A&R, quienes vieron en el sonido de Mr. Fingers al legítimo creador del deep house. Al año siguiente publicaría el track “What About This Love” y firmaría con el label de Chicago Music Corporation of America (MCA), uno de los más longevos de la ciudad, fundado en el año 1924 por el talentoso Dr. Jules Stein.

[Playlist inspiradora: Mr. Fingers – “Ammnesia”, Jack Trax 1988]

From 90´s to today…

El comienzo de los años 90 supuso para Mr. Fingers la publicación de sus dos siguientes (y últimos) discos en forma larga duración, primero en 1992 con “Introduction”, verdadero monumento del deep house publicado por MCA y que contiene algunos de los tracks más maravillosos de la historia viva del deep como “Closer”, “What About This Love” o “Children At Play”. Líneas de sintetizadores brillantes, cajas de ritmos vaporosas y vocales rebosantes de sensualidad hacen de este disco un ejemplar único dentro del ámbito del house.

Dos años después publicaría “Back To Love”, esta vez en el sello británico Black Market International y con un sonido mucho más delicado, mostrando las capacidades creativas de un Larry Heard con un tacto especial para incorporar a su paleta de sonidos destellos de smooth jazz, de downtempo o de new age, señas de identidad de su sonido hasta nuestros días.

En la portada del disco se puede ver a un Larry Heard sentado descalzo, con las piernas cruzadas, el torso desnudo y sus largos dedos con varios anillos, mientras en su cara se refleja un estado de serenidad y de gozo.

Los años 90 también significaron el despegue editorial bajo su auténtico nombre, llegando a publicar hasta 7 discos entre los que destacan por encima del resto las dos partes de “Sceneries Not Songs (1994 y 95)” y el escalofriante documento sonoro titulado “Alien” en el que Heard se adentraba en la fusión de estilos de influencia sci-fi, con pinceladas de jazz fusión, de rock progresivo y de bandas sonoras de películas. Un sonido muy sofisticado de clara orientación a la escucha calmada, con profundos pasajes llenos de dramatismo y otros palpitando pulsaciones de prog-rock, de soul, de chill, de new age o incluso de bossanova.

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Después llegarían las dos partes de “Dance 2000″ (1997 y 1998), el disco de jungle y d´n´b publicado junto a Gavin Cheung aka Nookie bajo el título de “Paradise”, “Genesis” publicado en 1999 y “Love´s Arrival” que vería la luz en 2001, y sus últimos discos bajo el nombre de Larry Heard llegarían en los años 2003 y 2005, primero con la publicación de “Where Life Begins” a través de Track Mode y Alleviated Records, un disco en el que seguía puliendo su inconfundible estilo de deep house embriagador y lisérgico; y finalmente con “Loose Fingers (Soundtrack From The Duality Double-Play)”, un doble lp con dos partes bien diferenciadas, una primera de 8 tracks de latitudes soulful y deep house, y una segunda de otros 8 tracks más duros y con el acid house como piedra angular de su sonido.

Tras estos dos discos y la publicación del legendario ep Larry Heard Presents: Mr. White* – “You Rock Me / The Sun Can’t Compare”, el silencio editorial se apoderó de Larry Heard y fueron muy contadas las ocasiones en las que publicó nuevo material, aunque él nunca dejó se trabajar en el estudio al tiempo que viajaba por medio mundo ofreciendo bolos en los mejores clubes, hasta que en Junio de 2012 saltaba la noticia a través de Resident Advisor y Larry Heard dejaba de pinchar por un problema de audición que llevaba arrastrando durante 3 o 4 años.

Esto provocó que su actividad compositiva y creativa se retomase con fuerza, gracias en parte al apoyo de Clone Records en su trabajo por reeditar diversos 12″ pulgadas descatalogados de su sello Alleviated Records, además de todo el material de su proyecto Gherkin Herk y el citado “Another Side”.

En febrero de este año y para sorpresa de todo el mundo recupera 10 años después su aka Mr Fingers con el ep “Mr. Fingers 2016” que contenía 4 cortes: “Outer Acid”, “Qwazars”, “Nodyahead” y “Aethe”. En este disco volvimos a catar las propiedades más hipnóticas y sensitivas de un Larry Heard que nos recordó a sus primeros trabajos bajo el alias de Loosefingers y a piezas tan emocionales como “Missing You”.

Después de esto llegaron los dos tracks de Heard para el sello americano L.I.E.S. en el que planteaba dos remixes del single “Beyond The Dance” que Simoncino editó en el sello propiedad de Ron Morelli en el año 2014; y poco más tarde el remix que hizo del tema de Dâm-Funk, “Believer” incluido en el reciente Dj-Kicks firmado por el pionero norteamericano del llamado “modern funk”.

[Playlist inspiradora: Larry Heard – “Sceneries Not Songs – Volume Tu”, MIA 1995]

El alpha y omega del deep house: “Another Side”

“Aún hoy, “Another Side” es el documento House más completo y definitorio que existe. Una obra capaz de seducir desde su idiosincrasia lírica o su sublime instrumentación y que marcó el camino a seguir del género fuera de los clubes”, escribió hace un año Frankie Pizá para TiuMag en un especial acerca del significado e influencia definitiva de “Another Side”, álbum de debut de Larry Heard junto a Robert Owens y a Ron Wilson bajo el alias de Fingers Inc., coincidiendo este momento con la reedición en formato vinilo a través de Alleviated Records y con la estimable ayuda del todopoderoso Clone Records.

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“Y todo fue construido con cajas de ritmos Roland, las que también revolucionaron por su parte la música moderna al incluir el famoso trigger, un secuenciador interno que permitía sincronizar cualquier sintetizador o hardware externo para así facilitar la composición; el mayoritario uso de la Roland TR-707 y esta herramienta tan pasada por alto y menospreciada permitió a un arsenal de productores sin las nociones musicales de Larry Heard poblar el mercado del House de Chicago de una forma nunca antes vista”, continúa indicando Pizá al referirse al método de producción de Heard, Owens y Wilson, en el que el padre del deep house prefería grabar las notas del bajo y del piano tocadas en vivo y enviarlas directamente a cassette para luego añadir arreglos y las voces de Owens como primer vocalista y de Wilson como vocalista secundario (además de contar con las voces de Harry Dennis en el último corte del primer disco, titulado “Distant Planet”, uno de los tracks más alienígenas y crudos de Heard y que se hizo muy famoso en Music Box y The Power Plant).

“Another Side” fue editado por Jack Trax en formato de doble LP en 1988 y los 16 temas que lo forman se puede palpar una coherencia elegante y emotiva llena de tramos rebosantes de sensualidad en clave free jazz, con vocales susurrantes y notas de órganos exhuberantes, que conecta a la perfección con otros momentos más lisérgicos y alienígenas (muy en la onda de otro de sus aka más famosos Gherkin Jerks) como el citado “Distant Planet” o “I’m Strong”, en los que muta la sensualidad hacia esferas más crudas e hipnóticas.

[Playlist inspiradora: Fingers Inc. ‎- “Another Side”, Jack Trax 1988]

El hombre de las mil caras

Fuertemente influenciado por otra figura legendaria de la historia de la música como es George Clinton (quien además de los proyectos de culto Parliament y Funkadelic expandió su música bajo otros alias) Larry Heard quiso mutar del mismo modo en muchos y muy variados sobrenombres, tal y como relata en un reciente artículo para Red Bull Music Academy el periodista Aaron Gonsher:

Loose Fingers / Mr. Fingers / Fingers. Inc

Su primer alias fue Loose Fingers, un nombre que él se puso al notar la peculiaridad que tenía cuando cogía con sus manos un instrumento y movía los dedos de forma continua de arriba hacia abajo. No le duró nada este sobrenombre y al poco lo cambió por el de Mr. Fingers, su alias más conocido y famoso hasta el momento, un alias que derivó en el nombre de la formación Fingers Inc. legendaria banda que creó junto al vocalista Robert Owens y a Ron Wilson, colega de trabajo en el Social Security Administration de Chicago.

Bajo el alias de Loose Fingers tan solo publicó 3 eps (“Glancing at the Moon”, “When Summer Comes” y “What Is House?”) en los años 2003, 2004 y 2006, además del single “303 Indigenous” publicado en 2011, y la compilación de 2005 “Loose Fingers (Soundtrack from the Duality Double-Play)”, y en todos ellos puso en práctica su lado más romántico así como su gran talento vocal al que le imprimía un aspecto robótico muy peculiar.

Disco-D & Ace ‘Smokin’ Amy

En 1986 apareció a través de Alleviated Recorsd un ep titulado “Dance Tracks” y firmado por Disco-D & Ace ‘Smokin’ Amy con un sonido muy minimalista, con diversas capas de beats ásperos y con poca sensibilidad (recordemos “marca de la casa” en las producciones de Heard). En 1987 se reeditaría pero esta vez en los créditos de producción tan sólo aparecía Larry Heard, aunque en el repress de 2012 se añadía de nuevo a Ace Amy.

Gherkin Jerks

La faceta más puramente minimalista y de ambiciones experimentales de Heard vio la luz disfrazada de Gherkin Jerks en el año 1988 a través del sello de Chicago Gherkin Records, sello distribuido por Brett Wilcots AKA Gallifré.

“Stomp the Beat” y “1990” fueron los dos eps publicados bajo este alias, aunque su nombre apareció en los créditos de producción de otros muchos trabajos editados en Chicago durante esos años.

Tambores metálicos, líneas de bajo luminiscentes y deliciosos pasajes de infeccioso sci-fi fueron los ingredientes de estas producciones, que dieron forma a una compilación publicada en octubre de 2013 bajo el título de “The Gherkin Jerks Compilation”.

Strong Souls

En el año 1993 publicó en Black Market Records dos eps junto a Raymond Funnye bajo el alias de Strong Souls (sobrenombre que pertenecía a Funnye), “Sensual Let’s Work” y “Original Ground”, ambos discos con un sonido house muy carnal y orgánico, lleno de voces lujuriosas y sintetizadores metálicos, siguiendo muy alejado del sonido jacking de Chicago.

The Blakk Society

Con David Hollister a los vocales y un joven desconocido llamado Yancy Watkins lanzó Heard en 1989 el track “Just Another Lonely Day” firmado bajo el alias de The Black Society, un track que tenía diversas versiones con y sin voces, en el cual la melancolía jugaba un papel importante junto a ligeros arreglos cercanos al soulful house más seductor.

The Housefactors

Equilibrio y calma pero con un sonido menos humano y mucho más feroz de lo que nos tiene acostumbrados, esto fue lo que publicó Heard bajo el aka The Housefactors, con el que firmó dos eps, “Play It Loud” publicado en 1988 y “Big Bang Theory” dos años más tarde.

The It

Este proyecto se inició con Heard, Robert Owens, Chip E. y Harry Dennis, aunque más tarde serían tan solo Heard y Dennis los que continuarían produciendo bajo el nombre de The It. El primero de los tracks firmados bajo este alias se convirtió en todo un pelotazo en el Music Box, pues “Donnie” (publicado por DJ International en 1986 contó con un mix adicional del legendario Ron Hardy, quién lo pinchaba sin parar para delirio de sus seguidores.

En 1990 publicarían el lp titulado “On Top of the World”, un disco muy serio con un sonido lleno de psicodelia y lisergia vocal con inspiración en paisajes de chill out o de hip house.

Tras 11 años de silencio editorial, The It regresaron con 4 eps, el último de ellos publicado en 2014 bajo el título de “The It ep”.

The Ram Project

A mediados de los años 90 Larry Heard se asoció con “Jackin” Bernard Badie publicando bajo el alias de The Ram Project un único single en el sello M.T.G. Records (sublabel de Alleviated) bajo el título de “Gonna Be Alright”, un track con un sonido más sintético de lo habitual infectado de vocales resonantes y una ligera línea de piano.

Trio Zero

Una sola vez utilizó Heard este alias y fue en la publicación del tema titulado “Twilight” (que remixaron posteriormente los célebres Ten City) y que apareció originalmente en 1989 en una compilación lanzada por Capitol Records, un track ligero y de sensibilidad balearic, muy alejado de lo que Heard solía hacer.

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